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Les phases de la maladie
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Les sous-rubriques
. Les premiers signes de la maladie
. Des troubles multiples
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Les « démences » sont des maladies dégénératives du cerveau, qui provoquent une perte des fonctions cognitives, en particulier de la mémoire, et des modifications du comportement. Elles concernent 800 000 personnes de plus de 75 ans.

La maladie d’Alzheimer est la plus fréquente des démences ; elle représente près des deux tiers des cas. Elle touche 5 à 10 % de la population de plus de 65 ans, et environ 20 % au-delà de 80 ans, soit près de 850 000 personnes, le risque augmentant de façon exponentielle avec l’âge. Elle reste exceptionnelle avant 50 ans, et se déclare le plus souvent vers 60-65 ans ; elle est la troisième cause de décès en France. C'est pourquoi elle est devenue une véritable question de société, ainsi qu'un champ important de la recherche médicale dans les pays développés. Pour les chercheurs et les cliniciens, parvenir à reculer de cinq ans le début de la maladie permettrait d'en réduire la fréquence de 50 %.

Difficulté de distinguer les différentes démences

Paradoxalement, on ne peut pas être certain d’être en présence d'une maladie d'Alzheimer du vivant de la personne : en effet, seul un examen anatomique du cerveau permettrait de distinguer, au microscope, les dépôts anormaux qui caractérisent la maladie.

Parmi les autres démences, la plus fréquente après la maladie d'Alzheimer est dite « de type frontal ». D’autres, plus rares, n’affectent qu’une partie des fonctions mentales : le langage, le contrôle des gestes, la mémoire ou la sociabilité. Dans la phase finale de toutes ces maladies, il n’est plus possible de les distinguer entre elles.

Une fois reconnue, la maladie d'Alzheimer dure en moyenne 8 à 12 ans (parfois jusqu’à 20 ans), avec un rythme d’évolution variable selon les individus.

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Le terme de « démence » est dans le langage courant très connoté, renvoyant à l’idée de folie. Médicalement, la démence peut être définie comme une « altération acquise progressive de la mémoire et d’au moins une autre fonction supérieure, suffisamment marquée pour handicaper les activités de la vie quotidienne, apparue depuis au moins six mois » (définition de l’OMS - Organisation mondiale de la santé).